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Uccelli preistorici: il gigantesco antenato delle sule

E’ di un antico parente delle comuni sule (ma un po’ più alla lontana anche delle oche) il cranio fossile studiato da Gerald Mayr del Museo e Istituto di ricerca Senckenberg a Francoforte, in Germania, solo che quell’animale, che 50 milioni di anni fa era solito frequentare le rive dell’Inghilterra, dell’Essex e del Kent, aveva un’apertura alare di ben cinque metri.

Come scrive l’autore in un articolo pubblicato anche on line sulla rivista “Palaeontology”, questo antico uccello classificato con il nome di Dasornis emuinus come appartenente alla famiglia dei pelagornitidi (e quindi allo stesso ordine delle odierne sule e dei cormorani), aveva una lunghezza superiore al metro e mezzo ed era solito veleggiare sopra il mare conducendo una vita simile a quella degli attuali albatros.

La cosa più curiosa, tuttavia, è forse il fatto che per quanto Dasornis avesse un becco che, come quello degli uccelli attualmente viventi, era costituto di cheratina (la stessa sostanza che forma i nostri capelli e le unghie), esso era dotato di una fitta serie di taglienti pseudo-denti, sempre in cheratina. “Nessun uccello attualmente vivente possiede veri denti dato che questo tipo di struttura, che è formata da dentina e smalto, venne persa dai loro antenati oltre 100 milioni di anni fa, probabilmente per risparmiare peso e rendere più facile il volo. Ma Dasornis e alcuni altri antichi uccelli avevano reinventato dopo 50 milioni di anni strutture analoghe evolvendo questi pseudo-denti”, ha spiegato Mayr.

“Lo sviluppo di queste strutture – ha proseguito Mayr – era legato alla loro dieta. Probabilmente veleggiavano a pelo dell’acqua e catturavano pesci e calamari che, per le loro dimensioni, erano difficili da trattenere con i normali becchi, e per questo si sono evoluti gli pseudo-denti.”

Fonte: http://lescienze.espresso.repubblica.it/articolo/Il_gigantesco_antenato_delle_sule/1333395

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